И никто не хотел замечать, что класс игры наших лидеров оставался на прежнем уровне, а у некоторых даже снизился. В розыгрыше европейских кубков ЦСКА после шести матчей в групповом турнире Лиги чемпионов имел всего одно очко, «Локомотив» в Кубке УЕФА два очка в четырех матчах, «Зенит» с трудом одолел малоизвестную греческую «Ларису», проиграл важный матч «Эвертону». И уж совсем печальный пример – проигрыш российской сборной в Израиле в групповом отборочном турнире предстоящего первенства Европы. Об этой игре разговор особый.

Начнем с того, что после феерической победы в «Лужниках над сборной Англии многие считали: Израиль наши успешно пройдут. Известные специалисты футбола пророчествовали трудную, но обязательную победу. Виктор Папаев уверенно заявил, что сборная России победит в Тель-Авиве – 2:1, такого же счета желали Евгений Ловчев и Юрий Гаврилов, а Владимир Маслаченко со свойственным ему оптимизмом предрекал победу россиянам со счетом 3:1. «Уверен, – заявил он в интервью газете «Труд», – что Хиддинк сумеет настроить своих подопечных, они выйдут на поле и «порвут соперников. Особенно, если в основном составе будет наш блестящий форвард спартаковец Роман Павлюченко». И только чемпион Европы 1960 года Валентин Бубукин признался, что тревожится за исход игры. Слишком уж все уверены в победе.

Вспомним ситуацию, которая сложилась в нашей отборочной группе «Е» перед матчем сборных Израиля и России. Впереди турнирной таблицы почти недосягаемая Хорватия, ей предстояло сыграть две игры (26 очков), далее с 23 очками, но после одиннадцати игр стояла Англия и за ними – сборная России – 21 очко и две игры впереди, с командами Израиля и Андорры. Далее у нашего ближайшего соперника – израильтян -17 очков и тоже две игры. Аутсайдеры Македония (11), Эстония (4) и с полным нулем в послужном списке – сборная Андорры. Как правильно оценить ситуацию в группе?