Главная игра в туре, конечно, Израиль – Россия. От ее исхода зависела судьба не только двух команд – Англии и России, но и Хорватии, и даже Израиля. Представьте себе, что Россия все же одолела сборную Израиля и таким образом приблизилась к хорватам на два очка. Последние, как известно, уступили Македонии (0:2), и теперь у них заключительная игра на Уэмбли. Наши обязаны обыгрывать Андорру, а англичане клялись, что победят дома хорватов. Вот вам и совершенно новый итоговый расклад. Россия, Англия впереди, Хорватия ни на какую Европу не едет. Могло быть такое? Запросто. Но мы проиграли израильтянам и фактически потеряли шансы поехать на европейский чемпионат. Вот каково значение этого матча. Допускаю, о таком раскладе ни наши футболисты, ни их тренеры не думали. Они, наоборот, были абсолютно уверены в успешном исходе встречи со сборной Израиля. И возможно эта уверенность перешла в самоуверенность, что в спорте нередко наказывалось. Наказали нас и на этот раз.

В Тель-Авиве мы соревновались с командой, которая сыграла никак не хуже наших футболистов, а в отдельных компонентах футбола выглядела даже лучше. И вообще группа «I:», где конкурентами сборной России в результате жребия стали национальные сборные Хорватии. Англии. Израиля, Македонии оказалась одной из самых сложных и непредсказуемых. По правилам УЕФА только две команды выходят в финальную стадию чемпионата Европы, и объективно на это право больше всего претендовали англичане и хорваты. Но в процессе отборочного турнира что-то не ладилось у английской команды, она проиграла первый матч хорватам, в то время как сборной России удалось дважды сыграть вничью с Хорватией. Затеплилась надежда. После победы в Москве над англичанами надежда переросла в твердую уверенность, что «Красная армия всех сильней».