Наименование получил по географическому расположению стран-участниц: к соревнованиям допускаются только страны Северной Европы.

До 1929 г. национальные сборные северных стран Европы весьма часто встречались между собой, но все матчи носили товарищеский характер. Учреждение Северного кубка преследовало цель периодического выявления лучшей команды данного географического района Европы. Четко определенный календарь Кубка, а также широкая реклама этих состязаний содействовали популяризации футбола на севере Европы. Однако в последнее время в связи с более широким представительством северноевропейских стран в крупнейших соревнованиях мира и Европы значение Северного кубка несколько снизилось.

Система розыгрыша Северного кубка довольно сложна. Победителем турнира считается сборная той страны, которая наберет наибольшее число очков в четырехгодовом цикле соревнований. Ежегодно команды встречаются друг с другом по одному разу. Всего команды проводят в Кубке за четыре года по 12 матчей. Правда, в годы второй мировой войны цикличность соревнований была нарушена. По условиям розыгрыша соблюдается определенная очередность встреч. Если в предыдущем году матч какой-либо команды состоялся на ее поле, то в следующем году он проводится на поле соперника. Официальные матчи чемпионатов мира, Европы, юбилейных турниров, посвященных различным знаменательным событиям, в зачет Северного кубка не входят. Все матчи Кубка проводятся в июне — октябре.-

Бесспорным фаворитом Северного кубка является сборная Швеции, семь раз побеждавшая в соревнованиях и один раз бывшая второй. Норвежские футболисты победили в первом розыгрыше Кубка, два раза занимали второе место и четыре раза были третьими. На счету сборной Дапии пять вторых мест и три третьих. Финским спортсменам лишь в последнем розыгрыше (1964—1967 гг.) удалось занять третье место.