Вначале команды подразделяются на группы, где играют по круговой системе («каждый с каждым»), после чего победители групп приступают к решающим встречам по олимпийской системе. Победители полуфиналов оспаривают титул чемпиона, побежденные — третье место.

В последние годы число стран, желающих участвовать в розыгрыше олимпийского футбольного первенства, обычно слишком велико, чтобы турнир уложился в срока, отведенные для проведения олимпийских игр. Кроме того, собрать вместе несколько десятков команд было бы слишком обременительно для организаторов.

Команда страны—организатора олимпийских игр допускается к финальному турниру без предварительного отбора. Начиная с

1964 г. попадаете финальный турнир, минуя отборочный этап, и команда-победительница предыдущего олимпийского футбольного чемпионата. Это сделано по примеру розыгрыша первенства мира, в котором чемпион мира по традиции допускается непосредственно в финальный турнир.

В своем развитии олимпийский футбол прошел несколько этапов, разнящихся как по количественной, так и по качественной характеристике.

В программе I Олимпийских игр (1896 г., Афины) футбол вообще отсутствовал. На II и III Олимпийских играх (1900 г., Париж;

1904 г., Сент-Луис) было проведено лишь по одному показательному матчу футболистов.

Впервые футбол был официально включен в олимпийскую программу в 1908 г. Большое влияние на признание футбола олимпийским видом спорта оказали следующие обстоятельства. Во-первых, IV Олимпийские игры проводились на родине футбола — в Англии (Лондон). Во- вторых, в 1904 г. была создана Международная федерация футбольных ассоциаций, которая с каждым годом крепла и приобретала внушительный вес благодаря растущей популярности футбола.