Второй выездной сбор команда провела в Кисловодске, где работала полезно и плодотворно, но контрольные матчи отыграла неудачно: «Магнит» (Железногорск) – 0:3, «Волочанин-89» (вышний Волочёк) – 1:2, «Олимп» (Кисловодск) – 0:0, команда города Будённовска – 1:1, «Елимай» (Семипалатинск, Казахстан) – 1:2. В промежутке между сборами в Полтавской и Кисловодске «Автомобилист» провёл два товарищеских матча в Москве: с «Космосом» (Электросталь) – 0:2 и «Никой» (Москва) – 0:1.

Несмотря на многочисленные проблемы на старте сезона – и состав был неукомплектован, и со сборами не всё получилось как хотелось бы, и даже комфортабельный клубный автобус оказался в починке – первенство страны 2001 года «Автомобилист» начал с пяти побед подряд! В гостях были повержены «Спортакадемклуб» (4:2) и «Оазис» из Ярцево (1:0), затем дома удалось взять верх над костромским «Спартаком» (1:0) и шуйским клубом «Спартак-Телеком» (2:1) и, наконец, снова на выезде победить ФК «Рыбинск» (2:1). Такой старт стал приятной неожиданностью, однако, предположить в тот момент, что две трети оставшихся матчей ногинчане проиграют, было непросто. Увы, лидерство оказалось недолгим. Спорное удаление Кукина во встрече с шуйскими спартаковцами и последовавшая пятиматчевая дисквалификация опорного защитника привели к игровому срыву, преодолеть который ногинчанам, по большому счёту, так и не удалось. Первое поражение «Автомобилисту» (если не считать открывшей сезон кубковой неудачи в состоявшейся на поле московского стадиона «Труд» встрече с владимирским «Торпедо» -     1:2 в дополнительное время) нанесла череповецкая «Северсталь» (0:1), а в голевой комбинации череповчан принял непосредственное участие Д.Батынков, ещё в прошлом сезоне выступавший за ногинскую команду. Какое-то время «Автомобилист» балансировал в середине турнирной таблицы, благодаря гостевым победам над московской «Никой» (2:0) и ярославским «Нефтяником» (2:1). Задачи но- гинчан в борьбе за конкретное место среди 20 клубов зоны «Запад» менялись с калейдоскопической быстротой. Предсезонное «быть в десятке» после удачного старта сменилось надеждами на пятёрку сильнейших.