Легко вот ещё почему. Перед «Факелом» на старте сезона – 99 никто не ставил высоких задач. Мол, играйте для своего и зрительского удовольствия, обыгрывайте соседей из Липецка, войдёте в призовую тройку – и замечательно. Не войдёте – и шестое место нас устроит.

Почти дословно привожу слова губернатора, сказанные им весной 1999-го. То есть никто не гнал команду в элитный класс, она сама себя, что называется, погнала. От игры к игре «Факел» прогрессировал, набирался уверенности и сил.

Я в середине первого круга почувствовал, что мы в состоянии составить конкуренцию Калининграду, Саратову, Махачкале, в открытую объявивших о своих намерениях бороться за путёвку в высшую лигу. Игра «Факела» пошла с первых туров. Где-то мы, конечно, спотыкались, не без этого, но сразу же нащупали то «золотое» зерно, из которого вырастает колос. Команда на тот период демонстрировала едва ли не самый техничный футбол в первой лиге. Надёжны были вратари Шишкин и Пчельников; оборону цементировал безукоризненный Бескровный; моторный Ямлиханов пахал за троих между защитой и нападением; в центре искусно дирижировал Сёмин, ставший в итоге лучшим в том году футболистом. Шмаров с Булатовым вскрывали любую оборону соперников, во втором круге им удачную компанию составил Гурбанов. Одним словом, нельзя было сдерживать творческий порыв команды, надо было всячески содействовать её росту.

Последние мои сомнения насчёт повышения класса улетучились после двух выездных туров второго круга, когда мы поочерёдно обыграли соперников в Орехово-Зуево и Туле. И тут уж твёрдо обозначили перед собой задачу. Что характерно, в руководстве клуба оставались сомневающиеся, но на идею работали все.