С 1872 г. берет начало история международных встреч по футболу. И началась она матчем сборных команд Англии и Шотландии, который закончился вничью со счетом 0:0. С 1884 г.

на Британских островах начали разыгрываться первые официальные международные турниры с участием футболистов Англии, Шотландии, Уэльса и Ирландии (такие турниры проводятся ежегодно и сейчас, лишь вместо Ирландии в них участвует Северная Ирландия) .

В конце XIX в. футбол начал быстро завоевывать популярность в Европе и Латинской Америке.

В 1900 г. был проведен первый олимпийский турнир, в котором участвовали, правда, только три команды, причем не национальные сборные. А первыми в континентальной Европе на уровне национальных сборных встретились футболисты Австрии и Венгрии в 1902 г. Австрийцы победили со счетом 5:0. В том же году впервые встретились южноамериканские сборные (Аргентина — Уругвай — 6:0).

В 1904 г. по инициативе Бельгии, Дании, Нидерландов и Швейцарии была создана Международная федерация футбольных ассоциаций (ФИФА), которая объединяет сейчас 146 национальных федераций. Штаб-квартира ФИФА находится в Цюрихе (Швейцария). Президент ФИФА — Жоан Авеланж (Бразилия), генеральный секретарь — Хельмут Кезер (Швейцария).

В 20-е гг. XX в. большое распространение во многих странах получил профессиональный футбол (в Англии он был узаконен еще в 1885 г.). В 1928 г. очередной конгресс ФИФА принял решение о проведении чемпионатов мира по футболу, в которых могли участвовать и профессионалы (к участию в олимпийских турнирах они не допускаются).

Международные соревнования клубных команд разыгрываются с 1927 г. (Кубок Митропы — для команд Центральной Европы). В 1955 г. начал разыгрываться Кубок чемпионов европейских стран, затем Кубок обладателей кубков европейских стран. Подобные турниры проводятся в Южной и Центральной Америке, Африке и Азии.

В СССР чемпионаты страны начали разыгрываться в 1924 г., вначале для сборных городов. С 1936 г. чемпионаты и розыгрыши Кубка СССР проводятся для клубных команд.