Наконец, мечта многих поколений „святых” была реализована в сезоне 1965—1966 гг., по итогам которого „Саутгемптон” добился права выступать в высшей лиге. С тех пор клуб лишь однажды в середине 1970-х годов покинул первый дивизион. Однако, по иронии судьбы, именно на этот период приходится наивысшее достижение: в 1976 г. на стадионе „Уэмбли” „Саутгемптон” обыграл в финале знаменитый „Манчестер Юнайтед” (1:0) и завоевал Кубок Англии.

Английский футбол долгое время был закрыт для иностранцев, обходясь собственными ресурсами и футболиста

ми из других частей Соединенного Королевства. „Саутгемптон” стал первым клубом, нарушившим эту традицию, долгое время казавшуюся незыблимой. Летом 1978 г. (еще до того как лондонский „Тоттенхэм” пригласил только что ставших тогда чемпионами мира двух аргентинцев О. Ардилеса и Р. Виллу) „святые” заключили любительский контракт с югославским защитником И. Голачем, который вскоре стал профессионалом и выступал за основной состав клуба в чемпионате Англии.

Количество „легионеров” на родине футбола росло и, наконец, 31 марта 1990 г. произошло историческое” по мнению английских обозревателей событие: в матче против „Ливерпуля” в составе „Саутгемптона” на 86-й минуте на замену вышел первый советский футболист — А. Черед- ник. За его переход из днепропетровского „Днепра” „Саутгемптон” заплатил 300 тысяч фунтов стерлингов. Уже на первых тренировках он произвел хорошее впечатление на тренера и был введен в основной состав вместо защитника Д. Додда.

Приход новичка оказался весьма кстати, Чередник стал вроде счастливого талисмана для „Саутгемптона”, который одержал на финише чемпионата 4 победы подряд и закрепился на 7-м месте. „Костяк” команды составляли опытнейший 36-летний Дж. Кейс, поигравший в свое время за „Ливерпуль”, бывалый защитник Р.