Такие критики рассматривали футбол как высшее проявление командного духа, как честную игру, способствующую физическому развитию игрока и воспитывающую в нем готовность жертвовать собой в интересах команды, помогающую закалить характер и подготовить к превратностям жизни. Такие суждения имели место вплоть до начала Первой мировой войны, когда профессиональных футболистов (и их болельщиков тоже) обвинили в отсутствии патриотизма за то, что они продолжали состязания и не желали идти добровольцами на фронт.

Недовольство профессиональным футболом было использовано теми, кто рассматривал его влияние одновременно как следствие и причину физического упадка английской нации. Принципом социального дарвинизма о «расовых способностях» объясняли контраст между активной игрой и пассивным созерцанием. Для одержимых идеями военной мисии Британской империи и «бремени белого человека» идеология спорта до 1930-х годов была тесно связана с милитаризмом и империализмом. Критика футбола, часто обусловленная снобизмом и классовыми предрассудками, также была связана с дискуссиями о пассивном потребительстве в массовой культуре, к которой относили также кино, музыкальные представления, танцевальные залы и популярную литературу.

Рост насилия на футбольных матчах в 1970-х годах породил новую волну общественного протеста, в частности против переноса футбольных стадионов в жилые районы или их расширения, кампании в СМИ против хулиганства болельщиков и даже потребовал вмешательства со стороны государства. Приход к власти в 1979 году правительства консерваторов, выступавших за жесткую государственную политику в сфере футбола, способствовал принятию законодательных актов, сделавших более легкой мишенью для юридического преследования молодых футбольных болельщиков и футбол в целом. Отношения на этом уровне регулировались Законом о спортивных мероприятиях (1985), который строго ограничивал потребление алкоголя, Актом об общественном порядке (1986) и Биллем о футбольных болельщиках (1988). В это же время усилились нападки на футбол в средствах массовой информации, контролируемых правыми партиями.