Во время Второй мировой войны футбольные матчи на профессиональном и любительском уровне выполняли жизненно важную государственную задачу по поддержанию боевого духа народа и сбору средств для армии.

После объявления войны 3 сентября 1939 года и первых воздушных налетов был издан запрет на проведение собраний в общественных местах, в том числе футбольных матчей. Но организованный футбол быстро возродился. В октябре стартовал новый чемпионат Футбольной лиги между восемью региональными группами, а также турнир Кубка Футбольной лиги. В следующих сезонах были проведены реорганизационные мероприятия по решению транспортных проблем и подбора игроков. В сезоне 1940/41 года клубы разделились на Северную лигу и Южную лигу, хотя лондонские команды до 1942 года играли в отдельной Лондонской лиге. В 1943 году была учреждена Западная лига. Кроме того, в ряде мест проводились региональные кубковые турниры. В Шотландии в первом военном сезоне были сформированы две региональные лиги, объединяющие местные лиги. Особой популярностью пользовались кубковые турниры.

Поначалу посещаемость матчей была низкой, что объяснялось боязнью населения воздушных налетов и нестабильностью в составе команд. Но с течением времени положение улучшилось, и престижные матчи стали собирать огромное количество зрителей. Больше всего людей приходило на так называемые домашние международные матчи (хотя они не имели статуса настоящих международных игр и не сопровождались вручением призов) и на специальные благотворительные матчи между национальной сборной и армейскими командами. Запрет, введенный Футбольной ассоциацией на радиотрансляции футбольных матчей в прямом эфире, был временно снят 14 октября 1939 года, когда на фронт транслировался комментарий о поединке между «Блэкпулом» и «Манчестер Юнайтед».

С началом боевых действий все контракты профессиональных футболистов были приостановлены. Многие игроки, числившиеся в запасе территориальной гвардии и военной полиции, стали инструкторами по физподготовке в войсках или нашли себя в гражданских профессиях. Однако 22 сентября 1939 года Футбольная ассоциация и Чрезвычайный военный комитет достигли соглашения о выплате игрокам по 30 шиллингов за матч (в 1942 году эта сумма увеличилась до 2 фунтов), и зарегистрированным футболистам было разрешено выступать за другие клубы в качестве приглашенных игроков — гостей.