Управленческие проблемы обострились в 1880-х годах в связи с возросшей конкуренцией между клубами и легализацией в 1885 году профессионального футбола, после чего футбольный клуб стал бизнес-структурой.

Клубы, вынужденные платить жалованье игрокам, начали изыскивать возможности увеличения своих доходов. Стадионы реконструировались с учетом роста популярности игры, и в 1890-х годах многие клубы получили статус обществ с ограниченной ответственностью.

Совет директоров тогда осуществлял общее руководство делами команды, а за ежедневную работу с игроками отвечали тренер и секретарь. Последний обычно был единственным футбольным чиновником, получавшим зарплату. Многие секретари, такие, как Джордж Рэмси из «Астон Виллы», играли за свой клуб еще в качестве любителей. Рэмси отвечал за все административные дела клуба и нередко сам отбирал игроков. Он проработал в должности секретаря с 1886 по 1924 год, причем большую часть этого времени он подчинялся совету директоров, в котором ведущую роль играл Фред Рин дер.

До 1920-х годов таких людей менеджерами не называли. Обычно в клубе функции менеджера выполнял секретарь или секретарь-управляющий. Среди первых футбольных менеджеров значительными фигурами были Уильям Саделл из «Престон Норт Энд» и Том Уотсон из «Ливерпуля». В начале 1900-х годов рейтинг се- кретарей-управляющих стал расти, а круг их обязанностей неуклонно расширялся. Тогда же начали уделять внимание работе с прессой.

Футбольные менеджеры часто строили свою работу с игроками, используя военную модель менеджмента. Так продолжалось до конца XX века. Прагматичный британский менеджмент не требовал большой начальной квалификации. В межвоенный период среди менеджеров, приходивших на работу в клубы, преобладали бывшие игроки. Некоторые из них совмещали административные и футбольные обязанности. Человеком, который изменил представление о футбольном менеджере, был Герберт Чепмэн. При нем менеджер стал фактически опорой клуба. В период руководства Чепмэна в «Арсенале» (1925— 1934) его называли «организатор победы». Карьера Чепмэна ознаменовала переход от любительской (добровольческой) традиции к более профессиональному футбольному менеджменту.