Термин «любительский спорт» появился в Викторианскую эпоху. Он символизировал бескорыстную любовь к спорту и использовался для обозначения игры ради удовольствия, а не ради денег. Исторически в зрелищных видах спорта, таких, как бокс или скачки на лошадях, преобладал азартный интерес. Игра на тотализаторе способствовала возникновению коррупции, поскольку участникам соревнований иногда было выгоднее проиграть, чем одержать победу. Люди же, поощрявшие развитие спорта в элитных школах ранней Викторианской эпохи, рассматривали командные игры, особенно футбол и крикет, как способ физической и нравственной закалки и привития общественных навыков. Они хотели сформировать новую спортивную элиту, основу поведения которой составляли кодекс чести высшего сословия и такие качества среднего класса, как старательность и дух соперничества. Любители предпочитали участвовать в игре, а не наблюдать за ней. Они приняли кодекс спортивной этики, в котором подчеркивалось уважение к противникам и арбитрам. Однако запрет на любого рода выплаты и вознаграждения в спорте шел вразрез с традиционными убеждениями людей, занятых физическим трудом. Многие спортсмены — выходцы из рабочих никогда не принимали любительский спорт в его чистом виде, считая, что он препятствует малообеспеченным людям на равных соревноваться с более состоятельными.

В первой половине XIX века уличный футбол был игрой, которая проводилась на пари между командами с равным количеством игроков. Тем не менее первые футбольные чиновники созданной в 1863 году Футбольной ассоциации даже не рассматривали вопрос о профессиональном занятии футболом. Игроки 1870-х годов были в основном любителями, хотя в то время еще разделения на профессиональный и любительский футбол не существовало.

Быстрый успех учрежденного в 1870 году Чарльзом Элкоком Кубка ФА впервые заострил эту проблему.