Клубы, представлявшие северные и центральные графства, в том числе «Астон Вилла», «Шеффилд Уэнзди», «Шеффилд Юнайтед» и «Вест Брумвич Альбион», держали первенство до 1900 года. «Престон Норт Энд» в 1887 году установил рекор в Кубке ФА, победив «Хайд» со счетом 26:0.

Важным событием явилась легализация в июле 1885 года профессионального футбола в Англии, хотя этому особенно противилось любительское лобби юго-восточных графств, Лондона, Шеффилда и Бирмингема. Только бирмингемский клуб «Астон Вилла» поддержал переход к профессиональной игре. Футбольная лига была основана в 1888 году по инициативе Уильяма Макгрегора («Астон Вилла»). Двенадцать вошедших в нее клубов были выбраны как лучшие и наиболее популярные у болельщиков. В их числе были «Астон Вилла», «Болтон Уондерерс», «Престон Норт Энд», «Вулверхэмптон Уондерерс», «Блэкберн Ровере», «Вест Брумвич Альбион», «Эвертон», «Барнли», «Дерби Каун- ти», «Нотте Каунти» и «Сток». «Престон» стал первым чемпионом и первым клубом, совершившим чемпионский дубль в 1889 году. «Аккрингтон» был первым клубом, который в 1893 году вышел из розыгрыша Кубка Футбольной лиги и закрылся в 1896 году. Успешными клубами были «Престон», «Астон Вилла», «Сандерленд» и «Эвертон». В 1892 году был учрежден второй дивизион команд, в который вошли «Ливерпуль», «Ройял Арсенал», «Гримсби Таун», «Ньюкасл Юнайтед» и «Ардвик» («Манчестер Сити»).

Южная лига, основанная в 1894 году, объединила клубы «Саутгемптон», «Портсмут» и «Миллуолл». Она имела важное значение для развития профессионального футбола в Южной Англии. Многие из этих клубов стали членами Футбольной лиги. Шотландская лига была образована в 1891 году, а в 1893 году был легализован профессиональный футбол. Ведущими клубами до 1899 года были «Дамбертон», «Селтик», «Харте», «Иберниан» и «Рейнджере».

Движение команд из одного дивизиона в другой было узаконено Футбольной лигой в 1898 году, чтобы отойти от системы «тестовых матчей», которые проводились между низшими клубами первого дивизиона и высшими клубами второго дивизиона. Еще одной особенностью этого периода стала сравнительная открытость соревнований. «Блэкберн Ровере» и «неуязвимый» «Престон Норт Энд» доминировали в 1880-х годах, а «Астон Вилла» и «Сандерленд»— в 1990-х.