С начала 1920-х годов ИФА и преемник FAIFS Футбольная ассоциация Ирландии (ФАИ) проводят футбольные матчи. В соревнованиях ИФА в основном выступают клубы из Белфаста, а в соревнованиях ФАИ участвуют главным образом дублинские клубы. И тем и другим не хватает массовой поддержки болельщиков, поскольку все внимание зрителей приковывают футбольные события в Англии и Шотландии. Только благодаря стажировкам ирландских игроков и менеджеров в Британии удавалось поддерживать интерес к футболу в Ирландии.

В XX веке ирландский футбол столкнулся с двумя крупными проблемами. В разгар борьбы Ирландии за свою независимость британские футбольные ассоциации отказались признать FAIFS. Лишь в конце 1940-х годов было принято решение о проведении товарищеских матчей с командами Ирландской Республики. В 1949 году на стадионе «Гудисон Парк» сборная Ирландской Республики стала первой зарубежной командой, одержавшей победу над сборной Англии на ее поле со счетом 2:0. Обострялись трения между ИФА и ФАИ по вопросам контроля над клубами. Несмотря на постановление ФИФА от 1954 года, ИФА до 1960-х годов продолжала называть свою команду «сборная Ирландии», а не «сборная Северной Ирландии». Лишь в 1950-х годах обе ассоциации согласились признать государственную границу как фактор и критерии отбора игроков. До 1950-х годов и ИФА, и ФАИ набирали игроков из всех 32 графств Ирландии. В результате в послужном списке некоторых футболистов, например Джона Кэри из «Манчестер Юнайтед», были матчи, проведенные и за сборную Ирландской Республики, и за сборную Северной Ирландии.

В международных матчах команды Северной Ирландии и Ирландской Республики, несмотря на малую численность населения в обеих странах и слабость национальных футбольных лиг, выступали вполне достойно. Обе сборные выходили в финальную часть чемпионатов мира: Северной Ирландии в 1958, 1982 и 1986 годах, а Ирландской Республики в 1990 и 1994 годах. Успех сборной Ирландской Республики в 1990 году, достигшей четвертьфинала, где она встретилась с хозяевами чемпионата сборной Италии, воодушевил всю страну.