Приход большого числа иностранных игроков в британский футбол начался сравнительно недавно. С 1936 по 1978 год в Футбольной ассоциации Великобритании действовало правило, согласно которому профессиональные игроки имели право играть в футбол лишь в том случае, если они не менее двух лет проживали на территории Британии. В 1978 году Футбольная лига отменила запрет на участие иностранных игроков в своем чемпионате, что открыло ворота в страну для многих футболистов из- за рубежа. Массовый приток иностранных игроков отмечен с начала 1990-х годов.

До 1980-х годов иностранцы могли играть лишь в любительских клубах. Первым зарубежным футболистом был Нильс Миддлбоу, полузащитник сборной Дании, выступавший на Олимпийских играх 1908 и 1912 годов. В 1913 году Миддлбоу подписал контракт с «Челси» и сыграл за этот клуб 46 матчей в пяти сезонах.

В первые послевоенные десятилетия во многих английских клубах появились первые зарубежные футболисты-люби- тели. Среди них были швейцарец Вилли Стефен («Челси»), поляк Станислав Ге- рула («Ориент») и исландец Альберт Гуд- му ндсон («Арсенал»). Немецкий голкипер Берт Траутманн был несомненно лучшим иностранным игроком 1950-х. Бывший военнопленный, Траутманн остался в Ланкашире после окончания войны, играл за любительский клуб «Сент-Элен» и ушел из него в «Манчестер Сити» в 1949 году. За 14 лет он провел 508 матчей за «Манчестер Сити», включая финалы Кубка ФА 1955 и 1956 годов. В 1956 году Траутманн получил медаль победителя Кубка, доиграв матч с тяжелой травмой шеи. В конце этого сезона он стал первым иностранцем, которого назвали футболистом года.

В 1950-х и 1960-х годах британские клубы комплектовались в основном выходцами из Скандинавии. Виго Йенсен, датский защитник «Халл Сити», получил предложение о контракте после своего выступления на Олимпийских играх 1948 года. Он выступал за клуб в течение девяти сезонов. Однако в Шотландии скандинавских игроков всегда считали наемниками. Шведский центрфорвард Ханс Джеппсон сыграл лишь 11 матчей за «Чарльтон Атлетик» во время своей деловой поездки в Лондон в 1951 году, и спас клуб от перевода в низший дивизион.