В отличие от соккера, где правила игры не менялись с 1863 года, в регби уже в 1880-х годах появились варианты. В крупных университетах Америки соккер уступил место регби, и количество игроков в каждой команде было сокращено с 15 до

11,  а свободный удар сменился вбрасыванием мяча на линии схватки там, где игрок был сбит с ног или остановлен. В 1882 году было введено понятие «вне игры», первоначально ограниченное тремя попытками пронести мяч на расстояние пяти ярдов, но впоследствии разрешалось сделать четыре пробежки, в каждой из которых можно было удерживать мяч на расстоянии десяти ярдов. Так родился новый спорт, окончательно оформленный в 1906 году, когда была легализована передача мяча вперед. В самой Англии варианты игры в регби появились в 1895 году, когда 22 ведущих северных клуба вышли из Союза футбола и регби. Непосредственной причиной был отказ последнего санкционировать повременную оплату игрокам в качестве компенсации за потерянные деньги во время игры в рабочее время. Причиной отказа послужило опасение, что игроки и зрители с севера, в основном выходцы из рабочей среды, заполонят элитарную игру. Новая организация под названием «Северный союз», которая существовала до 1922 года, а впоследствии стала называться Футбольной лигой регби, в 1897 году отменила правило длинной пробежки с мячом, в 1898-м признала профессионализм, а в 1906 году фундаментально изменила природу игры, сократив количество игроков в каждой команде до 13 и заменив схватку над мячом после блокировки упорядоченным розыгрышем мяча. В 1966 году была предпринята очередная попытка сделать регби более зрелищной игрой, количество блокировок игроков одной команды до передачи мяча было доведено до четырех, а в 1972 году — до шести.

Сходный процесс адаптации и совершенствования правил регби происходил в Канаде. В 1882 году общая схватка сменилась вбрасыванием, в 1921-м количество игроков в каждой команде сократилось до 12,  а в 1931 году были разрешены передачи вперед. Географическая близость и техническое сходство с американским футболом способствовали американизации канадского регби, в частности в вопросе подсчета очков и терминологии (1940—1950). Даже управляющий орган регби стал называться Канадским Союзом футбола и регби по аналогии с американским эквивалентом.