Первый круг соревнований начался в сентябре того же года, а в апреле 1889-го «Престон Норт Энд», не проиграв ни одного матча, стал первым чемпионом лиги.

Футбольная лига расширялась довольно быстрыми темпами. В 1892 году первый дивизион состоял из 16 клубов, кроме того, появился второй дивизион в составе 12 клубов, причем многие из новичков пришли из конкурирующего с ФЛ Футбольного союза. К 1898 году ФЛ насчитывала 36 членов, поровну разделенных на два дивизиона, а с приемом в 1905 году «Челси», «Клэптон Ориент», «Халл Сити» и «Лидс Сити» их количество увеличилось до 40.

Ядром Футбольной лиги по-прежнему были клубы северо-запада Англии и Мид- ленда. Членство в организации получили также клубы из Йоркшира, северо-востока и юга Англии. В 1920 году в состав лиги вошел валлийский «Кардифф Сити», а после принятия в ФЛ клубов Южной лиги и клуба «Гримсби Таун» был образован третий дивизион команд, который в 1921 году был переименован в третий южный дивизион по аналогии с созданным ранее северным. К 1923 году количество членов лиги увеличилось до 88, а в 1950-м их было уже 92. Тогда же региональное деление упразднили и был образован четвертый дивизион.

Футбольная лига заслужила репутацию консервативной административной структуры. До 1980 года изменения в уставе или правилах лиги утверждались тремя четвертями голосов, что позволяло блокировать даже самые умеренные предложения. Более того, в состав управляющего комитета (в 1992 году переименован в совет директоров Футбольной лиги) лиги, отвечавшего за проведение соревнований, входили лица, избираемые самими клубами. Изменения в составе управления происходили сравнительно редко: к примеру, за последние сто лет в лиге сменилось лишь 12 президентов и 6 секретарей.

В начале 1960-х годов президент ФЛ Джо Ричардс и секретарь лиги Алан Хар- дейкер предложили реорганизовать лигу, разделив ее на пять дивизионов, по 20 клубов в каждом, четыре из которых ежегодно переходят в высший или низший дивизион по итогам чемпионата. Их план реформирования ФЛ должен был повысить общественный интерес к этой структуре. План предусматривал сокращение списка кален

дарных матчей, а также создание новой лиги и ее чемпионата, организуемого по олимпийской системе.