Исторически в футболе произошел общий переход от индивидуальных действий игроков к командному взаимодействию, а в тактике стали уделять больше внимания защите, чем нападению. Возможности менеджеров и тренеров по изменению тактики в процессе игры расширились после разрешения тактических замен в 1996/67 году. Сначала можно было производить только одну замену, но в 1986 году уже заменяли двух, а в конце 1990-х годов — трех футболистов.

На заре организованного футбола в командах обычно играли восемь нападающих, голкипер, один защитник и один

полузащитник. В 1870-х годах линия нападения уменьшилась до семи игроков и появился второй полузащитник. Стиль игры опирался на индивидуальную технику футболистов. В конце XIX столетия в шотландском футболе появилась настоящая игра в пас, которая оказалась более эффективной в конкурентном отношении, эстетически привлекательной и благоприятной для развития индивидуальных и командных навыков. Игровые построения стали обеспечивать большую глубину игры и создавать больше пространства для перепасовок и защиты от согласованных атак противника. До 1920-х годов наиболее распространенным было построение по схеме 2—3—5, введенное клубом «Престон Норт Энд»: два защитника, три полузащитника и пять нападающих. С уменьшением результативности матчей в 1935 году было изменено правило офсайда, хотя в Европе считали, что англичанам просто не хватает хитрости разрушить оборонительные порядки противника. Согласно новому правилу, футболист оставался в игре, если в момент передачи ему мяча из глубины поля между ним и линией ворот соперника оставалось не менее двух защитников (по старому правилу — не менее трех). Герберт Чепмэн, менеджер «Арсенала», отреагировал на это новшество созданием игрового построения, получившего название «схема WM». Пять защитников выстраивались в виде буквы W, а пять нападающих — в виде буквы М. При этом центральный полузащитник оттягивался в оборону. Эта схема во многом опиралась на скоростные и бомбардирские качества крайних нападающих «Арсенала», блестящее техническое мастерство Алекса Джеймса и эффективную игру в контратаке.