Историки, социологи и другие специалисты много раз пытались объяснить этот феномен, но так и не пришли к единому мнению относительно его причин. Нет и точного определения термина «хулиганство». Под хулиганством понимают и мелкие инциденты, и случаи с тяжкими последствиями, а некоторые исследователи даже включают в это понятие и случаи «вербального хулиганства». Анализ этой проблемы, предпринятый в разных странах, показывает, что один национальный контекст изучения этого вопроса далеко не всегда оказывается приемлемым в другом контексте. С нашей точки зрения, хулиганство — это проявления насилия, вандализма, возникающие на футбольной площадке и приводящие к серьезным беспорядкам.

Футбольное хулиганство имеет давнюю историю. В 1870—1880-х годах футбольные поля, как и сами сооружения для прохода и размещения зрителей, были плохо организованы. Беспорядки могли возникнуть из-за недовольства болельщиков решениями арбитра, инцидентов с участием игроков, давки или стычек между болельщиками соперничающих команд. Большинство наблюдателей сходятся в том, что первый всплеск хулиганства наблюдался в 1890—1900-х годах, но потом волна беспорядков пошла на убыль, и эта ситуация сохранялась до конца 1950-х годов. Однако в конце 1960-х годов она снова обострилась.

Положение усугублялось отчетливо проявляющейся склонностью молодежи к насилию. В 1920—1930-х годах общественный порядок поддерживался лучше, болельщики не допускали драк даже на

стадионах с неогороженными секторами трибун, а отношения с полицией были нейтральными. Подобная ситуация сохранялась в 1940—1950-х годах, хотя отдельные инциденты имели место. Вовлечение в среду футбольных болельщиков больших групп городской молодежи в 1960-х годах развело враждебно настроенных зрителей по разные стороны стадиона. В 1970— 1980-х годах субботние акты насилия после матчей стали более изощренными и лучше спланированными. Их скандальное освещение в прессе заметно осложняло обстановку.