Эти грубые игры и кровавые забавы отражали буйство и беззаконие, царившие в ряде подобных учреждений. Реформа публичных школ, проводимая такими людьми, как Томас Арнольд в школе Регби, делала командные игры средством общественного контроля в учебных заведениях. Командные игры, согласно новому веянию, должны были создавать некий порядок в школах и давать выход энергии подростков. Кроме того, они были более цивилизованными, чем, скажем, травля животных или другие загородные развлечения.

Футбол, в который играли в школах, был неодинаков по форме и содержанию— стиль игры, например, часто зависел от наличия свободного игрового пространства. В Чартерхаузе мяч гоняли в узкой и длинной галерее, что способствовало становлению дриблинга, при котором игрок, ведущий мяч, не отпускал его далеко от себя. В Харроу футбольное поле было большим, но топким, и там практиковались длинные передачи и различные варианты приема мяча. Большое поле школы Регби давало возможность совершать пробежки с мячом.

Разнообразие правил игры создавало проблемы при организации матчей с участием выпускников разных школ. В 1846 году выпускники Итона и Шрусбери, поступившие в Кембриджский университет, безуспешно пытались создать футбольный клуб. Два года спустя это удалось сделать группе студентов-выпускников Кембриджа. Более семи часов бывшие учащиеся школ Итона, Винчестера, Харроу, Шрусбери и Регби потратили на составление свода правил, по которым должны были проводиться футбольные матчи на территории университета. Согласно этим правилам, гол засчитывался, когда мяч пролетал между боковыми штангами и под соединительной веревкой (предшественницей современной перекладины). Остановка мяча разрешалась, но пробежки с мячом были запрещены — футболист, принимающий мяч, должен был сразу же наносить удар. Устанавливались правила пенальти и вбрасывания мяча, определения офсайда, согласно которому игрок может принимать пас вперед лишь в том случае, если между ним и воротами находится не менее трех игроков команды противника.

Создание «Кембриджских правил» было, наверное, самым значительным событием в футболе середины XIX века. Народная игра постепенно трансформировалась и упорядочивалась.

Народный футбол существовал в Британии еще в Средневековье. Несколько столетий спустя с улиц он переместился в частные школы. С 1850-х годов футбольные игры стали приобретать более согласованный характер, чему способствовала выработка определенных правил.