Чемпионат Европы — это турнир, организованный УЕФА (управляющим органом европейского футбола) для национальных сборных стран, являющихся членами УЕФА. Он проводится один раз в четыре года между четырехлетними циклами чемпионата мира по футболу. Первый чемпионат стартовал в 1958 году, но его финал прошел только в 1960 году. Первоначально он назывался Кубком европейских наций, поскольку в отличие от нынешнего в нем

не проводился финальный матч. Турнир очень напоминал кубковые соревнования: матчи между командами устраивались по олимпийской системе (а не по групповой, как сейчас) дома и на выезде. Однако полуфиналы и финал проводились в одной стране. Для того чтобы придать соревнованию особый, «кубковый» дух, первый такой турнир организовали во Франции, а сам кубок назвали в честь Анри Делонэ, бывшего генерального секретаря УЕФА.

Первый чемпионат Европы признали только 17 стран, которые выразили желание участвовать в нем, а все британские клубы проигнорировали турнир. Серьезно отнеслись к турниру страны советского блока.

Британия настороженно воспринимала все футбольные соревнования, проводившиеся за ее пределами. Несмотря на ее согласие участвовать в чемпионатах мира, национальные футбольные ассоциации склоняли клубы к отказу от турниров под эгидой УЕФА. Нежелание играть за рубежом объяснялось традиционными амбициями британского футбола, подпитываемыми ростом популярности национального футбола в конце 1950-х годов. Клубы привлекали на свои матчи все больше зрителей, что приносило им дополнительный доход.

Несмотря на острую политическую конфронтацию между странами — участи- цами первого чемпионата Европы (особенно СССР и Испанией), турнир 1958/60 года был успешно завершен, и к следующему чемпионату лишь три сборные отказались участвовать в нем: Западной Германии, Англии и Шотландии (Северная Ирландия и Уэльс приняли участие в турнире).

Теперь все члены УЕФА, за исключением Исландии, участвуют в чемпионате. Рост числа команд вынудил сформировать квалификационные группы, победитель в каждой из которых должен был выходить в четвертьфинал.